关于5G有三个直击灵魂的问题
2018-11-25 16:37

  一、5G线G的概念一出现,就不断有对5G技术方面的质疑,其中最主要的就是:4G理论上可以支持高达100Mbps(折合下载速率10M/s)的无线速率,就算在实际使用中达不到理论值,也基本满足了人们对移动数据通信的需求,5G再提速的价值不大。

  国际标准化组织3GPP定义了5G里有三个核心特性,对应着三大场景。其中,eMBB是增强移动宽带,对应的是超高速率的无线连接;mMTC是大容量,主要对应物联网业务的应用场景;而uRLLC强调的是低时延、高可靠,主要解决无人驾驶以及工业自动化等领域的问题。

  显而易见,这些特性是有应用场景的,可以解决当前数字化工具搞不定的问题。然而真正实现其设计理念,产生商业价值,技术成熟度以及成本因素是绕不开的问题。如果技术不稳定,即便有再理想的理论值和实验室案例,都难以推动商用;而如果建网成本和维护成本下不来,使用5G需要花很多钱,那么5G就可能成为可遇而不可求的水中月镜中花了。

  所以这第一个问题就变成了:5G的特性在技术成熟度方面情况如何,能不能将成本控制在合理范围之内?

  3GPP在今年6月宣布R15版本冻结,这一版本主要面向eMBB和uRLLC场景,但也算是完整的5G标准体系了,意味着面向规模商用的技术准备工作告一段落,可以基于R15标准生产网络设备、芯片、手机以及各种多样化的智能硬件。版本冻结后,能不能生产出价格合理、质量可靠的5G相关产品,那就是各厂商的能力问题了。

  从产业视角来看,5G并不是重点解决人的连接需求;但在5G初期可能仍以eMBB场景为主,这是不是矛盾呢?我对这个问题的理解是:除了客户能感知的特性之外,5G还有很多底层的技术和网络结构要进行调整,饭要一口一口吃,5G的演进也是需要时间和过程的,想着等第7个包子出锅一起吃,结果却守着6个包子饿死。未来5G的需求场景是客观存在的,如果在所有条件具备之前一味等待,就会失去先机。

  对这个问题最质疑的是电信运营商的员工,无论是国家倡导的提速降费,还是运营商日趋激烈的价格战,越来越多的客户使用不限量套餐,运营商的流量收入几乎到了天花板。即便是再快的网速,也未必换来运营商的增收,这个局怎么破?

  我在几周前写过一篇《5G时代要做价值运营》,其中提到5G时代的经营思路必须要进行调整。将通信资源和能力组合包装成为更加贴近客户体验的新产品,实现更高的商业价值,这就是所谓的价值运营。

  开展价值运营并非新鲜事,比如CDN业务就是典型的案例。CDN是构建在通用基础网络之上的内容分发网络,通过技术和算法,再结合部署在各地的边缘服务器,使用户就近获取所需内容,降低网络拥塞,提高用户访问响应速度和命中率。无论是对客户还是互联网企业,甚至包括基础电信运营商,CDN可以提供更好的网络体验,因此可以收取比基础通信网络更多的服务费用。

  5G网络让运营商重新站在起跑线上,基础通信能力的同质化程度超过此前的任何一代移动通信网络,所以如果5G时代的电信运营商只提供通用的基础服务,那几乎可以肯定,靠原来的模式不会赚钱。

  资源可编排,能力可调用,网络自动化、运维智能化,5G时代底层的基础设施进一步开放,从技术上来说,具备将不同的网元和通信单元组合在一起,为上层应用提供个性化的开放服务的条件。在此基础上开展价值运营的,可能是基础电信运营商,可能是虚拟运营商,可能是新型的OTT,也有可能是行业客户自己,或者熟悉行业特性的合作伙伴。总之在我看来,就像CDN一样,未来会有一批企业,依托越来越强大而廉价的基础设施开展价值运营,这些企业会是5G时代最大的赢家。

  那么提供强大而廉价的基础设施的电信运营商呢?如果错过了价值运营的快车,就只能退守本行,做一个以高效低成本运营为荣的管道商。但这还不是最糟糕的结果,更惨的情形是:在激烈的市场竞争中错失下一代网络发展的先机,连基础连接费都没得收了。

  产业链上有很多希望借力5G发展的企业,包括设备制造商、终端制造商、内容提供商、平台提供商、系统集成开发商等,对他们来说,赚钱的机会是有的,但是技术、成本、节奏都很重要,甚至可以说是缺一不可,综合在一起就是:看命啦。

  我在很多场合介绍过这样一个观点:电信运营商与客户的触点可以分为两类,一类称为business,就是通信网络提供的各种业务,比如打电话、上网、发短信等;另一类称为Service,就是电信运营商提供的服务,包括计费、缴费、客服电话等。

  在通信网络设备商,以及运营商里从事通信网络工作的群体来看,如果business跑通了,就算是ready;但对于电信运营商负责市场和经营的人员来说,这八字还没一撇呢。所以从运营商的整体视角看,只是搭个实验网甚至试商用网络对5G的部分功能进行验证,没有市场策略、没有资费定价、缺乏上层应用、缺乏经济效益整体评估,当然不能算ready。

  不同的角色对ready的理解不一样,那有没有可能帮助运营商加速走向ready呢?客观来说,无论是设备商还是第三方咨询公司,最多都只能起到辅助参谋的作用,准备工作主要还要靠运营商自己。可此时,运营商正在传统通信市场领域厮杀,如果仍把主要精力花在应对当下的竞争上,又会有多少心情与产业讨论共创未来呢?

  那么问题来了:如此局面下,有没有可能加速5Gready的进程呢?我个人的建议是:拉产业链的合作伙伴一起和运营商研讨,加速5G的成熟和创新。以前的产业链是一段段的,每个环节只对自己的上下游相对熟悉,所以沟通效率低,即便见到商机也干着急;而如果能在更大的范围里进行5G生态的建设和运营,有助于各方加强合作和拓展脑洞,毕竟5G的发力点是电信运营商并不熟悉的实体行业,多讨论才可能有效果。

  在以往的几代移动通信发展历程中,有的电信运营商利用先发优势拉开与竞争对手的差距,也有的运营商在试错中花费巨大代价,让后来者轻松获胜。如今5G摆在世人面前,或激进或稳妥,各家都有各自的道理。但有一点我坚信:向5G迈进是行业大势,机会往往是给有准备的人。

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